一、概述  
        上座部佛教上座部佛教,巴利語Theravàda。  
        thera,意為長老,上座;vàda,意為說, 論, 學說, 學派, 宗派, 部派。  
        1、此系傳承佛教中「上座部佛教」的系統,遵照佛陀以及聲聞弟子的言教和行持,故稱「上座部佛教」。  
        2、上座部佛教是由印度向南傳到斯里蘭卡、緬甸等地而形成的佛教體系,在地理位置上處於印度之南,故稱「南傳佛教」。又因主要流傳於東南亞、南亞一帶,故也稱「南方佛教」。  
        3、上座部佛教所傳誦的三藏經典使用的語言屬巴利語,所以也稱「巴利語系佛教」、「巴利佛教」。
        二、來源  
        佛陀在世時並沒有所謂上座部、大眾部、說一切有部、經量部、法藏部等部派,更沒有所謂的大乘、小乘等區別。當時的僧團在教理上、戒律上皆是同一師學、和合無諍,並沒出現多少分歧。  
        在佛陀涅槃那年的雨季安居,馬哈咖沙巴(Mahàkassapa,摩訶迦葉)長老在王舍城主持了有五百位阿拉漢參加的第一次結集佛陀,與會大眾一起記誦和核定佛陀傳法45年中所教導的正法與戒律。在結集經律後,阿難尊者提到佛陀在臨般涅槃前曾經說過:  「阿難,如果僧團願意,當我入滅後,可以捨棄微細又微細的學處。」  
        由於當時阿難尊者並沒有及時請示佛陀什麼是「微細又微細的學處」,於是與會者就此發表了不同看法。馬哈咖沙巴尊者在僧團中作甘馬,重申了佛陀臨終前的教導:「尚未制定者不應再製,已經制定者不應廢除,只按已製定的學處受持遵行。」
        此項決議獲得全體與會者一致通過。由於當時的與會者都是曾親聞佛陀教導、德高望重、諸漏已盡、所作已辦、具足六神通與四無礙解智的阿拉漢長老比庫,因此,這種代表佛陀本意的長老們(thera)的觀點主張(vàda)就稱為「上座部」(Theravàda),即長老們的觀點。同時,這項決議的精神也就在以上座比庫為核心的原始僧團中保持下來。  
        佛教在日後漫長的流傳發展過程中,不斷分出許多部派和學說,但是,作為保守聖者的傳統、以維持佛陀教法的純潔為己任的「上座部」,自始至終都堅持三項恆久不變的原則:  
        1.凡是尚未制定者不應再製;  
        2.凡是已經制定者不應廢除;  
        3.佛陀如何制定,即應如何受持遵行。  
        這是佛陀的教誡,也是上座們的觀點。  
        佛滅一百年左右,在第二次大結集時,教團開始在戒律上產生了分歧。  
        此後,部派之間繼續分裂,佛教史進入了「部派佛教時期」。
        三、特點  
        1.以佛法僧為信仰中心  
        在上座部佛教地區,無論出家僧人還是在家信徒,給人最大的感覺就是對佛法僧三寶的信仰和崇敬,菩提樹、佛塔、佛像、經書在人們心目中是神聖的,身披棕褐色袈裟的僧人社會地位是崇高的。  
        根據上座部佛法,現在的教法是由釋迦牟尼(Sakya- muni)所證悟並開示宣說出來的。所以,現在凡是修學正法、律的弟子,無不以苟答馬佛陀為本師。現在所處的教法時期是苟答馬佛陀的教法時期,現在的世界亦是苟答馬佛陀的教化區。所謂「二佛不並化」,在一個世界中的某一段極漫長的時期內,唯有一位佛陀出現於世間並教化眾生。如果說在一個世間有兩尊或多尊佛陀出現,或者說在某一尊佛的教化時期有其它的佛陀出現,那是絕不可能的事。所以,上座部佛教所禮敬、所皈依的佛陀專指苟答馬佛陀。  
        當然,上座部佛教認為在苟答馬佛陀之前還有許多位佛陀曾經出現於世間,其中包括經常提到的六位過去佛陀。除此之外,過去與未來皆有無量佛陀出世。不過,每一位佛陀所覺悟的法皆相同,而且每一位佛陀所宣說的教法也相同,皆宣說四聖諦、緣起法、八聖道,皆教導戒定慧,教導止觀禪修。在教法方面,因為諸佛所宣說之法皆相同,所以,禮敬一位佛陀之法即是禮敬一切諸佛之法。根據上座部佛教,僧伽可以分為勝義僧和世俗僧兩種。勝義僧又稱為聖者僧,乃是指證悟道果的聖弟子,亦即「四雙八輩」的世尊聲聞僧;而世俗僧則是指已受具足戒、身披佛制袈裟、現出家沙門相的比庫、比庫尼僧。在上座部教區,對於嚴守戒律、精通三藏、德高望重的比庫,能夠得到廣大僧俗弟子的尊重。  
        除了佛法僧三寶以外,上座部佛教弟子並不皈依、敬事諸天神鬼。作為一位上座部比庫,他甚至不用向一位天神合掌禮敬,哪怕這位天神是一位已經證悟聖果的護法天神。根據戒律,比庫只應禮敬佛陀以及先受具足戒的上座比庫。上座比庫可以接受諸天、婆羅門、在家人的恭敬、禮拜、供養,當然也包括國王在內。在斯里蘭卡、緬甸、泰國等上座部佛教國家,國王或總統、首相見了有德的長老比庫,也會行五體投地禮,因為比庫是佛法僧三寶的代表,是住持正法的代表。  
        2.以律經論為教法根本  
        上座部佛教的所有教法都是依據三藏聖典及其註疏而來。如果對教法的理解出現分歧時,就唯有「依法不依人」。凡是接受上座部傳統教育的佛教出家人,在沙馬內拉[注]階段就必須背誦許多佛教經論。時至今日,上座部佛教國家尚有為數不少的能夠背誦出所有三藏聖典的大長老。上座部佛教的特點之一就是特重佛陀所說,特重傳統的巴利三藏聖典。  
        在廣大上座部教區,雖然聖賢輩出,然而卻沒有一例因倡議特殊教法而另立的宗派。當然,上座部僧團也存在著一些宗派,但那也只是在持戒鬆緊等枝末方面的分歧,在經典與教理方面還是一致的。上座部佛教在維護傳統、保持佛法的純潔性方面具有「保守」的特點。  
        假如有位佛教學者或歷史學家想撰寫一本所謂《上座部佛教思想發展史》之類的著作的話,他可能會發現有關資料將異常缺乏,以至於不得不回來研究巴利三藏及其批註。因為在上座部佛教的整個傳播歷史過程中,雖然經歷了將近兩千三百年的漫長歲月,但其教義、思想的發展及改變卻微乎其微,自始至終皆以巴利三藏及其批註為教法之根本。  
        [注]沙馬內拉:巴利語sàma?era的音譯。是指於世尊正法、律中出家、受持十戒之男子。漢傳佛教譯為「沙彌」。  
        3.以戒定慧為禪修次第  
       上座部佛教的修行特色是傳承佛法、守護戒律、保持正念、修習禪定以及培育觀智。當然,在現今南傳上座部教區內,也有諸如祝聖水、祝護符、繋聖線之類的儀式,但那隻是佛教在流傳過程中受到古婆羅門教殘餘風俗、當地民間信仰及鬼神崇拜等因素影響的產物,並不屬於嚴格意義的上座部佛教。  
        根據上座部佛教,要成為一名比庫首先應當尊重戒律。正因如此,在上座部佛教國家,至今依然能夠看到按照佛陀當年所製定的行為規範過著剃除鬚髮、三衣一缽、托缽乞食、半月誦戒、雨季安居、不持金錢等等如法如律生活的比庫僧團,使我們仍然能夠親切地感受到最接近於兩千六百年前佛陀在世時佛教僧團簡單樸素的修行生活。  
        在緬甸東固王朝末期相持了七十五年之久的「著衣之爭」充分說明了上座部佛教僧人注重戒律的嚴謹作風。  
        4.以現證聖果為禪修目標  
        依照印度佛教的大致發展情況,佛教分為三個時期,即:  
        ⑴. 第一期是正法時期。正法,即純正的、真正的佛法。這一個時期從佛陀在世時直至佛滅五百年間,大概有500年。佛滅後兩百多年(公元前240年左右),正法傳入了斯里蘭卡、緬甸等地。  
        ⑵.第二期是像法時期。像法,即相像的、相似的佛法,似是而非的佛法。這個時期從佛滅後五百年直至一千年間,大概有500年。這個時期,佛教界開始大量傳出各種似是而非的經典和教法。  
        ⑶.第三期是末法時期。末法,即末流的佛法、枝末的佛法。從佛滅後一千年直至佛教在印度本土消亡。這個時期大概也是500年。  
        雖然佛陀的教法可以依其流變而分為正法、像法與末法三個時期,但這主要還是指在印度本土的歷史發展情形。上座部佛教認為現在並非末法時期,現在仍然屬於正法時期。根據上座部佛教觀點,正法將住世5000年。  
        南傳佛教所說的正法是從教法、修行與證果的角度上來說的:  
        ⑴. 上座部佛教相信三藏聖典還在,佛陀的言教還在;  
        ⑵. 現在的上座部佛教還有很系統、很完整的禪修方法,也就是現在南傳的止觀禪修、戒定慧的傳承還在;  ⑶. 在這個時期還可以證果,證得聖道聖果。  
        如果想要解脫痛苦、止息輪迴就必須修行。修行的方法包括布施、持戒、修習止觀等。然而,唯有修行觀慧直至證悟聖道果,才能斷除煩惱、出離生死輪迴。因為布施、持戒等雖然屬於善業,但是卻不能斷除煩惱,只能造成投生到人界或欲界天趣。如果禪修者修習定而達到禪那,而且能夠將禪那維持到臨死那一刻,他將能夠投生於梵天界。但是禪那隻能夠鎮伏煩惱,仍然不能拔除煩惱之根。至於其它的善業,則是更加的不保險。  
        根據上座部佛教,佛陀教法的特點是導向解脫,導向寂止,導向正覺。同樣,作為佛陀的弟子就必須依循佛陀的教導,精進修行,以期達到斷除煩惱、解脫生死、止息輪迴、導向寂滅——涅槃。  
        對於禪修者來說,他最低限度必須在今生今世證悟初果(入流果),如此才可以說是解脫了生死輪迴。初果聖者不會再退轉回凡夫的境界,而只會不斷前進;而且,無論他們投生至何處,都不會再墮落到惡趣,而只會不斷地投生至更高的生命界,直到徹底止息生死、證趣無餘依涅槃。  
        正因為上座部佛教遵照佛陀以及當時聲聞聖弟子們所教導的正法、律修學與禪修,以期在今生今世現證寂靜涅槃為主要奮鬥目標,所以上座部佛教在傳統上是以所謂的「聲聞乘佛教」或「解脫道」為主流的。  
        5.以說法利生來化導有情  
        至今仍有許多人認為上座部佛教屬於「小乘佛教」,教人「灰身滅智」,證阿羅漢做「自了漢」,對世事不聞不問,不發大心出來救度眾生雲雲。其實這是對上座部佛教的莫大誤解。  
        佛陀曾對諸比庫說:  
        「諸比庫,諸婆羅門、居士對你們有許多幫助,因為他們供養你們衣服、飲食、住所、病人所需的醫藥資具。你們對諸婆羅門、居士也有許多幫助,因為你們為他們宣說初善、中善、後善,有義有文的正法,顯示完全圓滿、遍淨的梵行。諸比庫,如此,通過彼此間的互相資助,使導向超越諸流、正盡苦邊的梵行得以住立。」(《小部如是語》第107經)  
        作為佛教比庫,第一要務當然是精進修行以期早日解脫生死(自利)。此外,比庫尚擔負著住持佛法的職責。住持佛法包括學習三藏聖典以傳續佛陀的正法,以及說法利人。比庫們通過從事高尚聖潔的梵行生活來培育心智,同時也通過實踐世尊的正法、律以及弘揚佛法來回報社群、自利利他。  
        在《長部·教誡新嘎喇經》中,佛陀提及出家沙門與在家人之間應當承擔的相互責任與義務。佛陀提及的這些責任與義務是相互關係的,唯有彼此之間皆承擔責任和履行義務,僧俗之間的關係才是正常的,佛陀的正法才能因此而得以久住。  
        在家信眾布施供養出家人衣服、飲食、住所、醫藥等日用必需品,在物質生活方面資助出家人。而作為對廣大信眾的回報,佛陀要求比庫們應當在言行舉止上能夠作為人天師範、道德楷模,在心靈上、信仰生活上也應當對在家人起到幫助鼓勵和皈依投靠的作用,比庫們必須是在家信眾的精神導師和心理醫生。因此,一位佛教比庫除了嚴持戒律、潛心止觀禪修、保持佛法傳承之外,還應當以適當的方式適時地向在家人宣揚佛法、開導群迷。  
       上座部佛教的在家信眾有每月四齋日前往塔寺布施、持戒、聞法與禪修的優良傳統。同時,寺院也會在這幾天選派比庫為信眾授戒、講經開示。
        四、教義  
        1.上座部佛教基本教義  
        南傳佛教基本教義是“四聖諦”。  
        四聖諦是佛陀的根本教法,由他在證悟之夜發現,且在他(四十五年)漫長的弘化期間不斷地重複開示。這四聖諦稱為’聖’(ariya)是因為它們由聖者洞見、因為它們是至上聖者佛陀所教之諦、因為發現它們能夠導向聖者之境、以及因為它們是真實、無可變更、絕不虛假之諦。  
        2.現存上座部佛教的教義  (
        1)根本教義   
        上座部佛教所探索的主題是人類內心煩惱的呈現\構成原因及其內心煩惱的解脫之道.   
        佛陀教導人類應該客觀認識真正的具體存在和存在的普遍特性,即身心和身心呈現的無常本質.理解這一客觀事實後,整個心理的錯誤認知就會自動消失,這一消失本身是錯覺的結束.錯覺的結束帶來人類用新的眼光看世界,他不再拒絕世間存在的呈現,也不拒絕存在之普遍特性的呈現.用如實的心去看世界.於是他不再為這世界的變化而悲傷,不再為這世界的呈現而得意忘形.絕對超脫及寧靜的處世在心中被建立.這也就是佛教意義上的永恆—–涅磐.人從此不會再進入過去的錯覺.即以為世間存在是永恆的.他如實的生活,但不再迷惑於世界的干擾中.​​因為那乾擾本是來自於人類的錯誤認知,而現在錯誤的認知已經結束了.   
        但這一成就的實現在整個傳統中被認為必須依靠以戒律、禪定為基礎的內觀禪訓練。因為在佛教中,概念理解的結果和對實明見的結果被認為是不同的,這正如想像被火燙傷和真的被火燙傷是不同的。  
     (2)基礎道德的教義   
        上座部佛教中,道德被認為是以上根本教義實行成功的保證。所以其戒律道德是值得注意的。  
        雖然整個上座部佛教僧團和在家居士所表現的戒律道德在各類社會形態和宗教道德中是相當清教徒式的嚴謹。但他們的道德觀卻是相對主義的。也就是說上座部佛教承認道德規範來自於其生活的社會、歷史、環境等的觀點,而否認道德的絕對性和永恆性。佛教認為道德等是相對的和約定俗成的。上座部佛教雖然承認戒律是相對的,但又經典性的說相對並不等於沒有作用。上座部佛教認為:只有人、天善趣有情,才有望在此生解脫。如果一個人否認戒之作用,去作與四惡趣相應的言行,這個人的心也必成為四惡趣眾生之心,於是失去解脫之可能;並會由於如畜生、如鬼等心而趨向四惡趣,去領受他(或她)自己所造的悲慘果報。  
        於是,上座部佛教的出家(持十戒或二百二十七戒)、在家(持五戒或八戒)兩眾十分重視和保守傳統的戒律道德。在許多道德方面相當人數的僧團甚至還堅持佛陀時代的古制,如乞食、每日一食、林居等十三種頭陀行、不觸金銀貨幣制度、布薩制度、結界制度等等。
        五、典籍  
        基本屬於分別說部的上座部巴利語三藏,即律藏、經藏和論藏。最主要的部分,編於佛滅之年便舉行的王舍城第一次結集。佛滅一百年後舉行的毘舍離第二次結集有所發展。佛滅二百年後舉行的華氏城第三次結集,基本上編成了全部三藏。這些三藏典籍是由摩哂陀傳入僧訶羅(斯里蘭卡)的。後來的佛學者用巴利文寫的論著和註解就更多了。下面只介紹很才部分最主要的三藏和著作以供參考。  
        1.巴利語三藏聖典  【律藏】  
        《律藏》(Vinaya-pitaka),乃世尊為弟子製定的戒律教誡和生活規則。分三部:  
        (1)《經分別》,分為波羅夷和波逸提二部,是比丘和比丘尼戒條並包括制定戒律的緣起及誦戒的儀式等。  
        (2)《犍度》,分為大品和小品二部,是更明確地補充敘述《經分別》的,並記載了第一次結集及受比丘戒的儀式等。 (3)《附篇》,是講授戒律內容的手冊,可能是後來在錫蘭編成的,因為書中曾提到摩哂陀到錫蘭傳教以及早期幾位錫蘭長老和國王的名字。  
        律藏是所有的比庫與比庫尼都應詳細研讀並認真遵行的。  
        【經藏】  《經藏》(Sutta-pitaka),為世尊以及聖弟子們的言行集。分五大部,即:  
        《長部》、《中部》、《相應部》、《增支部》和《小部》。  
        ⑴.《長部》(Dighanikàya)。因為收錄的經文篇幅比較長,所以稱為《長部》。相當於舊漢譯《長阿含》,共有三十四種經。其中最重要的是第十六《大般涅槃經》,詳細地記載著佛陀臨終前後一周的情況。巴利文《長部》,由江煉百據日譯本重譯成為漢文,收在“普慧大藏經”中。  
        ⑵.《中部》(Majjhamanikàya)。因為收錄的經文篇幅不長不短,中等的,所以稱為《中部》。相當於舊漢譯《中阿含》,共有一百五十二種經。巴利文《中部》前五十經,由芝峰據日譯本重譯為漢文,收在“普慧大藏經”中。  
        ⑶.《相應部》(Saüyuttanikàya);相應的意思是按內容分門別類,比如把佛陀所說的五蘊法編為一相應、六處法編為一相應、界法編為一相應、四聖諦編為一相應、緣起法編為一相應相應等共56相應,所以稱為《相應部》。相當於舊漢譯《雜阿含》,共有二千八百八十九經。  
        ⑷.《增支部》(Anguttaranikàya)。增(uttara),是增加、更上的意思;anga的意思是支、部分、因素。增支的編輯方法有點像法數,將佛陀所講的跟數目有關的經文彙編在一起。將一法編為一集,將二法編為一集,將三法編為一集。比如說「二法」有止、觀,名、色等等。 「三法」有三種受:苦受、樂受、不苦不樂受;三界:欲界、色界、無色界。由一法一直編到十一法,因此《增支部》共有十一集。相當於舊漢譯《增一阿含》,最少也有二千三百零八經。  
        ⑸.《小部》(Khuddakanikàya)。這裡的「小」並非指篇幅小,或者微不足道,而內容龐雜的意思。 《小部》把前面四部以外的所有經典都收編進去。比如說《法句》,如果要編在前面四部的話,不知道應該編在哪一部,於是就編在《小部》。 《小部》是《經藏》五部中數量是最多的,凡是不屬於前面四部的,全部都歸在《小部》裡面。  
        《小部》一共有十五部,有如下經典:  
        一、《小誦》,包括七篇念誦的短經。巴利語三藏聖典  
        二、《法句》,分二十六品,四百二十三頌。由葉均譯為漢文出版。  
        三、《自說》,分八品,二十二個故事。  
        四、《如是語》,長行與偈頌結合,有一百一十二篇。  
        五、《經集》,分五品,七十二小經。  
        六、《天宮事》,分七品,八十三個故事。  
        七、《餓鬼事》,分四品,五十一個故事。  
        八、《長老偈》,一千二百七十九偈。  
        九、《長老尼偈》,五百二十二偈。  
        十、《本生經》。  
        十一、《義疏》,是《經集》的註釋。  
        十二、《無礙解道》,敘述阿羅漢的證知,形式如論。  
        十三、《譬喻》。  
        十四、《佛陀史》,敘述二十四佛的故事。  
        十五、《行藏》,敘述佛陀過去行十波羅密多的二十五個故事。  【
         論藏】  
        《論藏》(Abhidhamma-pitaka),乃對世尊教法要義的精確及系統的分類與詮釋。  
        阿毘(abhi)的意為上等的、殊勝的、卓越的。達摩(dhamma)的意思是法。法有很多種意思,有時候指一切,例如說一切諸法;有時候指有為法,例如說諸法由因生;有時指法所緣、法界、法處、善法、佛陀的教法等等。因此,法在不同的場合,表達的意思也不同。在這裡,法的意思是指究竟真實的教法,特別是指佛陀所教導的教法。  
        南傳上座部佛教的《論藏》一共有七部,稱為上座部七論或者南傳七論,它們依次是:  
        《法集論》、《分別論》、《界論》、《人施設論》、《論事》、《雙論》和《發趣論》。  
        ⑴.《法集論》,或稱《法聚論》(Dhamma- sa?ga??)。 dhmma是法,sa?ga??是聚集、集合在一起。  
        ⑵.《分別論》(Vidha?ga)。 vidha?ga的意思是分別、分析。在這部論裡,把蘊、處、界、根、諦等法義分為經分別(Suttanta-bhàjaniya)、論分別(Abhidhamma- bhàjaniya)和問分(Pa¤hapucchà)三種方式來討論。經分別是把經藏的內容列出來討論,然後又以論的方式進行分析,再用問答來反复抉擇。  
        ⑶.《界論》(Dhàtukathà)   
        ⑷.《人施設論》(Puggalapannatti)。 puggala是人;pa??atti是概念。這部論主要討論不同種類的人。  
        ⑸.《論事》(Kathàvatthu)。這一部《論事》是在第三次結集的時候由摩嘎離之子帝思(Moggaliputta Tissa)所造的,目的是批駁當時流行於阿首咖王時期混入僧團的那些外道的邪見。  
        ⑹.《雙論》(Yamaka)。 《雙論》的目的是為了解除種種術語名相含糊不清的地方,再解釋它正確的用法。因為這部論所提出的問題都是以一對一對的方式來討論,比如說:「是否一切善法都具有善因?是否一切善因的都是屬於善法?」以這種方式來提問,所以稱為《雙論》。  
        ⑺.《發趣論》(Pa??hàna)。此論在《論藏》裡是最重要的一部論。在傳統上稱它為《大論》(Mahàpakara?a)。此論跟前面的六部論稍微有點不同。前面的六部論側重在分析諸法的名相,這一部論則用二十四緣的方法貫串一切諸法。緣的意思就是關係,把前面所講的諸法都貫串在一起。如果把前面這幾部論所講的諸法比喻為珠寶,而這部《發趣論》就是用二十四緣這一條金線把全部珠寶串在一起,所以它的價值和意義就可貴在這裡。上座部佛教的正統傳承把這部論視為佛陀具有一切知智的證明。因為這部論非常複雜,必須先通透前面的那幾部論,才有可能通達這部論。它屬於組織法,把前面幾部論裡所講到的諸法整理、統合起來。  
        2.巴利文佛教學者的主要著作  
        《島史》,約於352~450 年之間編寫,是一部最早用巴利文寫的錫蘭編年史,提供很多早期佛教的史料。  
        《清淨道論》是上座部佛教一部最著名的論作,覺音著,由葉均譯為漢文出版。 《善見律毘婆沙》是上座部佛教律藏的註釋,覺音著,蕭齊(479~502)外國三藏僧伽跋陀羅譯。  
        《本生注》,全部有五百四十七個故事,覺音著,前二冊一百五十個故事,由夏丏尊據日譯本重譯為漢文,收在“普慧大藏經”中。  
        《法句譬喻》,是《法句》的註釋,有很多文學故事,覺音著。 《大史》,大名著,敘述從公元前三世紀至公元後六世紀的一部大史詩,錫蘭人民視為三大國寶之一。  《
        大菩提樹史》,約於十一世紀初,優波帝沙著,記載阿那拉達補羅的聖菩提樹故事,據說此樹是目前世界上有歷史可考的最古老的樹,被視為國寶。  
        《攝阿毘達摩義論》,十二世紀阿耨樓陀著,是一本阿毘達摩手冊。  
        《佛牙史》十三世紀達摩揭著,是斯里蘭卡最重要的國寶佛牙史。  
        《小史》十三世紀達摩揭帝著,是《大史》的續編。  
        《塔史》十三世紀梵吉沙羅著。  
        以上所舉只是幾部特著名的作品,還有很多巴利文著作不多介紹。
        六、形勢  
        1.復興  
        近現代上座部佛教可以說正在復興之中,這一複興起始是和東南亞反對殖民主義的民族復興運動、淨化佛教僧團運動結合在一起的。在這一運動中,上座部僧團對南亞和西方進行了有組織的傳教。有不少白人知識分子因此在東南亞出家為僧,成為佛教經典和禪修的教師。同時在一些西方學者的協助下,還英譯了全部巴利語三藏。應該說這是在西方知識分子紮根的東方信仰之一。近年來上座部佛教在一些中文地區也開始流行起來,部分典籍開始被翻譯成中文。對於中文社會來說一種古典風格、務實和經驗主義的佛教正在開始影響中文佛教世界。這在另一方面也說明了現代部分北傳佛教人士正在反思佛教本身,而這一反思開始引起了一種或許有益的結果。  
        2.問題  
        上座部佛教在現今的社會變化中也存在一些有待解決的問題.   
        在東南亞的現代化建設中,經濟開放帶來的森林大面積砍伐破壞,旅遊業的開發,使僧團的傳統生活方式正在逐漸結束.泰國的情況很有代表性,在曼谷的部分佛教僧團已經修改了傳統的生活方式,而在東北泰由於還保留相當的原始森林,傳統的情況要好一些.這方面也有一部分佛教社會主義者帶來的影響,如泰國的佛使比庫,傳統僧團不同意他的許多主張,以為這屬於不符合傳統的佛教世俗化觀點,而他的觀點在東南亞卻有不小的影響。  
        和北傳佛教的交流也存在很多的問題,雖然表面上的友好往來已經成為現代各宗教派系的慣例.但實質上的不和諧還是存在.僧團內部就存在對於大乘佛教的看法不同.兩者之間某些教義的明顯差異使分歧還是很嚴重.這也是有待思考和解決的.   
        除此之外還有不少新的問題產生,如比庫尼僧團的重建等.