傣族是西南有著悠久歷史和燦爛文化的民族,自古以來就與中原各王朝在交往中建立起深厚的友誼。據記載,傣族先民漢、晉時期被中原王朝史書稱為“滇越”、“撣”,唐代以後被稱為“金齒”、“白衣”,清朝則被稱為“擺衣”。新中國成立後,根據本民族意願統一稱為傣族。傣族現在主要聚居在雲南省的西雙版納傣族自治州、德宏傣族景頗族自治州以及耿馬、孟連、景谷、新平、寧洱、普洱等30多個縣市境內。雲南省是我國唯一盛行上座部南傳佛教的地區,自上座部南傳佛教相繼傳入雲南地區後,受到傣族同胞的廣泛信仰。
        上座部南傳佛教是由印度向南傳到斯里蘭卡並且不斷發展形成的佛教派系,主要流傳於斯里蘭卡、緬甸、泰國等國家,因其使用的經典語言屬於巴利語體系,所以也稱為“巴利語系佛教”。
        在上座部南傳佛教傳入我國雲南地區的過程中,緬甸發揮了很大作用。由於緬甸與我國雲南邊境相連,歷史上兩國邊民有著友好往來的傳統,特別是我國西雙版納的傣族人民與緬甸撣邦的撣族在語言習俗諸方面都大體相同,經濟、文化、宗教的交流較為頻繁,彼此間有著天然的文化認同,因此為南傳佛教文化的傳播和交流提供了極大的便利條件。
        一些學者認為,公元前4世紀以前就存在著一條經由緬甸的中國至印度的“西南絲綢之路”,通過這條道路,中緬兩國的佛教文化得以傳播、交流。約5世紀前後,上座部佛教已經在緬甸廣泛流傳。到了7世紀,在今緬甸卑謬建立的驃人國家,已將其領域擴大到東天竺與我國雲南之間。據記載,當時佛教已經成為驃國的全民信仰,其國城“四隅作浮圖,相傳為捨利佛城。城內有寺百餘座,堂宇皆錯以金銀,塗以丹彩,地以紫礦,覆以錦。其俗好生惡殺。男女七歲落髮,止寺舍,依桑門;至二十不悟佛理,乃復長發為居人”。